Logga in på Dagens Nyheter

Här kan du som DN-kund logga in för obegränsad läsning av DN.se, e-DN och DN.Prio.

Med ett gratiskonto kan du följa skribenter och ämnen samt bokmärka artiklar.

Teknik

Så bygger Google sitt framtidsimperium

02:45. Här är Atlas, roboten på två ben som är läskigt människolik. Bakom den står Google, eller Alphabet som företaget heter sedan i höstas. Nyligen blev det världens högst värderade bolag, med intressen i allt från artificiell intelligens till medicinsk forskning för att motverka åldrande.

Tidigare i februari blev Googles ägarbolag Alphabet världens högst värderade företag. Det är i dag ett imperium långt bortom sökmotorn och nättjänsterna. Där finns några av världens mest avancerade robotar, den smartaste artificiella intelligensen och forskning för att hindra åldrande. Dessutom vet företaget mer om oss människor än något annat bolag.

DN åkte till huvudkontoret i Silicon Valley för att ställa frågan: Vad hände när Google blev Alphabet?

I en anonym kontorsbyggnad reser sig Ben Gomes och börjar rita på en vit tavla. Han tecknar små ringar och drar streck mellan dem. Vi befinner oss i Mountain View, i hjärtat av Silicon Valley ett stenkast från Googles mytomspunna huvudkontor Googleplex med dess ikoniskt bjärta detaljer och en inredning som hämtad från en ungdomsgård.

Ben Gomes är högsta tekniska chef för Googles sökmotor. Därmed har han makt över vad 100 miljarder sökningar – ja, 14 per människa på jordklotet – spottar ur sig varje månad.

Ändå pratar han väldigt lite om att söka, men desto mer om att veta. Mest eldar han upp sig över Knowledge Graph, Googles system för att organisera en ofantlig mängd kunskap om världen. Det är detta han skissar upp på tavlan.

– Vi har … vad är nu den officiella siffran …?

Hans presskontakt knappar fram den senaste offentliggjorda åt honom.

– En miljard things. Och 50 miljarder faktauppgifter.

Foto: Linus LarssonBen Gomes. Foto: Linus Larsson

En thing är vad som helst som Google har kunskap om. En människa, en pryl, en ort. En faktauppgift är deras egenskaper. Knowledge Graph vet vem som var president i USA 1972, när lokaltåget mot San Francisco går eller vilka färger som ingår i Zambias flagga. Men också hur de hänger ihop: Vilken roll en person har i ett land, att ”svin” och ”gris” är synonymer ibland men har olika klang, i vilka sammanhang jaguar är ett djur och när Jaguar ska förstås som ett bilmärke. Det är när man lägger samman varje koppling och varje uppgift man kommer upp i den svindlande siffran. 50 miljarder faktauppgifter.

Fyra år har gått sedan Google började tala om Knowledge Graph. Sedan dess har maskinerna kravlat runt på nätet i ständig jakt på fakta att spara och sortera. I dag är databasen komplett nog att kunna ge svar på de flesta ordinära frågor. Under intervjun småsnackar Ben Gomes med sin mobil. Han frågar vem som är kung i Sverige och andelen kvinnor i Sveriges riksdag. De flesta svar är korrekta, även om databasen spottar ur sig en väl gammal siffra för riksdagens sammansättning.

Det han använder är Google Now, samma funktion som finns tillgänglig på ordinära Androidtelefoner, mjukvaran vars mål är att svara på frågor innan användaren har ställt dem.

Kommer vi se Google som ett sökföretag om fem–tio år?

– Jag tror … egentligen kan jag inte svara på det. ”Sök” kan fortsätta utvecklas så mycket och ge en rent magisk upplevelse. Ta Google Now som exempel. Ska man kalla det sök …? Till slut spelar det ingen roll längre.

Sensommaren 2015 meddelade Google att företaget i sin dåvarande form skulle försvinna. Grundarna Larry Page och Sergey Brin skulle inte längre vara cheferna. I dess ställe startades Alphabet Inc, ett paraply för allt det som Google har blivit det senaste årtiondet: Självkörande bilar, artificiell intelligens, luftballonger, robotar och biomedicinsk forskning. I detta upplägg är Google bara ett i mängden av dotterbolag, där den gamla verksamheten fortsätter. Sökmotorn, Gmail, Youtube och annonsaffären.

Foto: Paul SakumaSergey Brin och Larry Page. Foto: AP

Det fanns flera drivkrafter bakom förändringen. En var att aktieägare ville kunna se hur mycket de vilda experimenten i nya områden kostar, vilket blir tydligare i Alphabet. Lagda i separata bolag isoleras äventyrliga satsningar och kan i värsta fall kollapsa utan att dra med sig imperiet i sitt fall.

Men oavsett detta så är Alphabet kvittot på att Google på allvar har vuxit ur sin gamla kostym. Det är inte en sökmotor med sidotjänster som Gmail och Youtube. Det är ett imperium med tentakler i snart sagt varje område där teknik och forskning har potential att vända upp och ned på den mänskliga tillvaron.

Musklerna saknas inte. Den 1 februari 2016 passerade Alphabet Apple som världens högst värderade företag. Iphonetillverkaren har visserligen återtagit förstaplatsen, men Alphabet lär fortsätta göra anspråk på titeln framöver.

Ett axplock ur portföljen:

Alphabet kontrollerar tillverkningen av några av världens mest avancerade robotar, efter köpet av Boston Dynamics för drygt två år sedan. De kan springa på fyra ben, balansera på två som en människa och vandra genom svår terräng. Deras snabbaste modell, Cheeta, springer snabbare än Usain Bolt när han når sin maxhastighet 70 meter in i ett sprintlopp. En annan kan klättra upp för vertikala väggar, häva sig över kanten och upp på ett tak som en förvuxen insekt.

Bland Boston Dynamics kunder märks USA:s armé och flotta. Alphabet har lovat att inte teckna nya militära kontrakt utan bara leverera på befintliga. Men faktum kvarstår: I december 2013 blev sökmotorn med den färgglada loggan tillverkare av militära, humanoida robotar. Förutom Boston Dynamics köpte företaget åtta bolag inom robotteknik under ett halvår.

Ingen utanför Alphabet vet vad robotsatsningen ska leda till.

Deepmind var fram till i fjol ett brittiskt, hemlighetsfullt företag. Grundaren Demis Hassabis är neuroforskare och beskrivs som ett underbarn som vid 13 års ålder tillhörde världseliten i schack. Företaget hade inga offentliga produkter och hade inte släppt någon mjukvara. Dess webbplats hade bara korthuggen, om än fantasieggande, information om maskiner som ska lära sig själva och artificiell intelligens som ska kunna ta sig an vilken uppgift som helst.

Då slog Google till och köpte Deepmind för drygt tre miljarder kronor. Företaget hade vid den tiden omkring 50 anställda.

Ännu är det oklart exakt hur Alphabet ska dra nytta av Deepmind. Men det har redan bevisat sig. I januari avslöjades att Deepminds intelligens som första i världen hade slagit en toppspelare av Go, ett 2.500 år gammalt kinesiskt brädspel som är många gånger mer avancerat än schack. Tills dess hade det varit den mänskliga intelligensens sista bastion, åtminstone inom spel. Maskiner har överträffat människor i schack, Othello – ja till och med Jeopardy, men Go tycktes länge vara ointagligt.

Facebooks vd Mark Zuckerberg lär ha slitit sitt hår. Han hade, bara timmar tidigare, berättat att Facebooks tekniker hade kämpat med samma sak i ett halvår. ”Vi närmar oss”, skröt Mark Zuckerberg.

Att just spel används ska man inte lägga för stor vikt vid. Det är bara ett effektivt sätt att demonstrera vad tekniken klarar av. Deepminds Demis Hassabis har talat om framtida artificiella intelligenser som kan bedriva forskning på egen hand eller sköta automatiserad aktiehandel.

Men slutmålet är en generell intelligens som lär sig upp sig själv inom vilket område den än tar sig an. Demis Hassabis räknar med att det kan ta årtionden och liknar försöket vid Manhattanprojektet som skapade den första atombomben.

– Vi programmerar maskiner för att de ska lära sig själva. Det är mycket kraftfullare – det är så biologiska system lär sig, sa han till tidningen Wired i fjol.

– Vi försöker skapa en enda uppsättning allmängiltiga algoritmer, som den mänskliga hjärnan.

Larry Page ska ha blivit så imponerad av Deepmind att han hanterade uppköpet personligen.

Inom självkörande bilar var Google en pionjär långt innan transformationen till Alphabet. Redan 2010 tog bilarna sig fram på San Franciscos ökänt slingriga Lombard Street och åkte över Golden Gate-bron. De höll sig till förprogrammerade hastighetsbegränsningar och navigerade sig till lagom avstånd från andra bilar på vägen.

När de rör sig helt utan förares inblandning kör de inte över 40 kilometer i timmen, en ren försiktighetsåtgärd. Mjukvaran kan konfigureras för en snabbare, mer aggressiv körstil.

Men det kanske enskilt viktigaste steget togs häromveckan. Då öppnade USA:s myndighet för trafiksäkerhet, NHTSA, för att Alphabets robotförare kan räknas som bilist i juridisk mening. ”NHTSA kommer i samband med det av Google föreslagna motorfordonet tolka ‘förare’ som det självkörande systemet, inte som någon av fordonets passagerare”, skrev myndigheten i ett brev. Korrespondensen avslöjar också Alphabets syn på säkerhetsfrågan: Den största faran, argumenterar företaget, är att människor ska lockas att ta kontroll över bilen och gå emot vad styrdatorn har beslutat. Att ens göra det möjligt för människor att styra, gasa och bromsa innebär därför en risk.

Det ska sägas att självkörande bilar hittills har visat imponerande resultat. Nyligen släppte Kalifornien en förteckning över alla olyckor som involverade självkörande bilar. Det visade sig att de visserligen händer, men att de i regel beror på att mänskliga förare i andra bilar begår misstag.

Alphabet har också gigantiska gasballonger som kan sprida internetuppkoppling från 20 kilometers höjd, drönare som levererar paket och ett eget företag för mikrosatelliter. Alphabet har gjort virtuell verklighetglasögon i papp för 100 kronor (som dock kräver en mobiltelefon) och är företaget bakom Android. I all science fiction-doftade framkantsforskning framstår mobilens operativsystem som alldagligt, men dess betydelse för att sprida smarta mobiler över världen kan inte överskattas. I dag har Android en marknadsandel på runt 80 procent, långt före Apples iphone.

Så långt teknikens värld, där Alphabet skapar mjuk- och hårdvara. Men en växande del tar sig in på biologins område. Avdelningen med mest högflygande planer presenterades på Time Magazines förstasida med orden ”Google vs. Death”, Google mot döden. Det handlar om California Life Company, mer känt som Calico.

Lite är känt om vad som pågår innanför dess väggar, men den medicinska forskningen som bedrivs har ett uttalat syfte: Bekämpa mänskligt åldrande och dess negativa effekter. Cancerformer och demenssjukdomar har nämnts. Det har fått många att tala om att Google ska ge evigt liv. En överdrift givetvis, men inte helt taget ur luften. ”Vi tar oss an åldrande, ett av livets stora mysterier”, lyder företagets slogan.

Calico utgör bara en del av den medicinska och biologiska forskningen inom Alphabet. Resten sorteras i det nyetablerade dotterbolaget Verily. Allt som pågår där började när någon på Google fick idén att bygga in datorutrustning i en kontaktlins. Den färdiga linsen, med teknik i mikroformat som hjälper diabetiker att mäta blodsockerhalt, visas nu upp som ett av Verilys prestigeprojekt.

En sak ska man dock ha klart för sig om Alphabet: De äventyrliga satsningarna drar knappt in en dollar åt företaget. Snarare blöder de enorma pengar, men det verkar inte ankomma grundarna Larry Page och Sergey Brin. Under 2015 hade Google intäkter på 622 miljarder kronor och gjorde en vinst på svindlande 195 miljarder kronor. Samtidigt tilläts alla de satsningar som inte är Googles traditionella gå 30 miljarder kronor back, en 80-procentig ökning av förlusterna.

Affärsmässigt är Google och Alphabet fortfarande ett annonsföretag och ingenting annat. Allt annat är kostnader.

Internt på Google kan man höra vissa tala med lätt irritation om de visionära, men ekonomiskt ännu hopplösa projekten. Andra köper tanken på att det är idéer som dessa som ger Google dess karaktär och bygger dess framtid. ”Vi kan inte bara sträva efter att bli 10 procent bättre år för år”, som en vän av de vilda satsningarna motiverade det.

I konferensrummet i Mountain View fortsätter Ben Gomes att samtala med robotrösten i sin telefon. Den har just berättat att Sveriges statsminister heter ”Ste-fehn Loe-veen”.

– Vi börjar komma närmare att kunna svara på de mest komplexa frågorna. Jag menar…

Han lyfter mobilen igen:

– Varför är himlen blå?

Svaret är en snabb beskrivning av hur luftens molekylära sammansättning ger himlen dess färg. Det är grundläggande funktioner av Knowledge Graph.

Kommer det att användas inom fler områden?

– Absolut. Översättning är ett sådant område.

Ingen kan med trovärdighet säga vad Alphabets slutmål är, men man kan dra vissa slutsatser av ambitionerna. Om de största satsningarna lyckas så blir företaget kapabelt att skapa hyperintelligenta, autonoma robotar med övermänsklig fysik, flottor av drönare och mikrosatelliter i skyarna och digitala assistenter som friktionsfritt kan tala med människor. Allt stöttat av en beräkningskraft av absolut världsklass i datacenter världen över och en ansamlad informationsmängd som slår det mesta i mänsklighetens historia.

Mycket av detta är långt borta, men inom alla dessa områden lägger Alphabet redan miljarder kronor på forskning och utveckling. Frågan är i vilken grad allt kommer byggas ihop. Data från sökmotorn kan ge signaler om trafikläget och dirigera bilar därefter. Robotarna som utvecklas av Boston Dynamics i USA skulle kunna förses med intelligensalgoritmer från Deepmind i London. Mikrosatelliterna kan fotografera från rymden och hjälpa en leveransdrönare att välja rätt väg.

Foto: Connor RadnovichEn självkörande Google-bil. Foto: Polari

Redan i dag anklagas Google av konkurrensmyndigheter för att utnyttja sin dominanta ställning. Frågan är vad som skulle hända om alla dessa tekniker började förenas, men klart är att de tekniska möjligheterna vore enorma.

– De nya områdena, som självkörande bilar, är också fantastiska möjligheter, säger Ben Gomes.

– Så många människor dör i bilolyckor. Jag har haft vänner som har dött i trafiken. I Goa i Indien, som jag kommer från, har människor inte haft bilar så länge. De kör fort, utan bilbälten och har inte de säkerhetsfunktioner vi har. Den här tekniken skulle kunna ha fantastisk betydelse.

Och de kommer att behöva tillgång till data?

– Ja, de kommer dessutom kräva data, så visst finns beröringspunkter.

Alphabet, från A till Ö

Självkörande bilar, fotografier från rymden, kontaktlinser som ska hjälpa diabetiker och världens mest avancerade robotar. Här är företaget som vet mer om oss människor än något annat:

  • Alphabet är namnet Googles grundare valde för det nya ägarbolaget. Tanken är att varje bokstav representerar en del av imperiet. Här följer DN:s egen tolkning.
  • Bilar. Google började tidigt testa självkörande bilar. I dag kan de ses åka runt i trakterna kring huvudkontoret Googleplex i Silicon Valley.
  • Cyklar i Google-loggans bjärta färger syns spridda i trakterna kring företagets större kontor. De har blivit något av en symbol för den lekfulla kultur företaget försöker framställa.
  • Datacenter. För att driva internettjänsterna har Google ett stort antal datacenter runt om i världen. Det närmaste ligger i Stora Ensos gamla pappersbruk i södra Finland.
  • Earth. Det virtuella jordklotet utvecklades ursprungligen utanför Google med finansiering från CIA. EarthViewer 3D, som det då kallades, döptes om till Google Earth efter att företaget hade köpts upp.
  • Fotografier från rymden. Alphabet har sitt eget satellitföretag i Skybox Technologies. En halv miljard dollar kostade rymdtekniken.
     Foto: Google/REX
  • Glukosmätande kontaktlins. 2014 visade Googles bioteknikavdelning en kontaktlins som ska kunna mäta glukosnivåer hos diabetiker. Den lyfts nu fram som en av företaget viktigaste uppfinningarna inom life sciences.
  • Hemmet. Nest, ett företag Google gav 3,2 miljarder dollar för, bygger uppkopplade termostater och annat som ska göra människors hem helt internetanslutna.
  • Intelligensen som utvecklas av numera Alphabetägda Deepmind anses vara bland världens mest avancerade artificiella intelligenser.
  • Jump. I ett försök att sprida virtuell verklighetsteknik har Google släppt Jump, en rigg med 16 kameror i 360 grader. Filmen blir direkt anpassad för virtuell verklighet.
  • Kunskap. Knowledge graph är Googles enorma ”hjärna”, en databas med 50 miljarder faktatuppgifter om allt tänkbart som människor kan fråga om.
  • Luftburet. Ballongprojektet Google loon ska ge internetuppkoppling till avlägsna delar av världen via enorma gasballonger som svävar månader åt gången.
  • Människor. Alphabet har 61.814 anställda. Bara det senaste året ökade antalet med över 8.000 personer.
  • Naturligt tal är ett av de stora forskningsområdena för Google. Målet är att mänskligt tal ska kunna användas för att tala med Google som om det vore en människa.
  • Operativsystemet Chrome OS – där är webbläsaren allt. Tanken är att datorn bara är ett fönster ut mot tjänster på nätet.
  • Play. Google Play är app-butiken i Android, världens största operativsystem för mobiler, släppt av Google för sju år sedan.
  • Quantum artificial intelligence lab är Googles samarbete med Nasa för kvantdatorer, maskiner som bygger på den svårgreppbara kvantmekaniken.
    Foto: Boston Dynamics 
  • Robotar. Köpet av Boston Dynamics, som tillverkar bland de mest avancerade robotarna i världen, är det mest kända men långt ifrån det enda robotprojekt som Alphabet har plöjt ner pengar i.
  • Silicon Valley. Huvudkontoret Googleplex i Mountain View är företagets ikoniska hemvist, men Alphabet har sedan länge vuxit ur bygganden och köpt upp mängder med närliggande kontor.
  • Titan aerospace är ett drönarföretag som Google äger. Farkosterna kan användas för att bidra med bilder till Google Earth.
  • Unionbråk. Google har länge granskats av EU:s konkurrensmyndigheter. Att genomlysa företaget har ”högsta prioritet”, sa kommissionären Margrethe Vestager i höstas.
  • Venture. Google ventures är en av Alphabets riskkapitalföretag. Enorma pengar har investerats i allt från life science-företag till robotutvecklare, mjukvaruföretag och virtual reality-bolag.
  • Wing. Project wing är ytterligare ett drönarprojekt. Dessa små flygmaskiner byggs för att kunna leverera varor direkt till avlägsna platser.
  • X. Google X hette tidigare den hemliga avdelning på Google som stod för de vildaste experimenten. Det heter nu bara X och är en del av Alphabet.
  • Youtube. Världens största videosajt. Köptes för tio år sedan av Google för 1,65 miljarder dollar, vilket i dag framstår som ett riktigt fynd.
  • Zeitgeist var länge namnet på Googles årliga sammanställning av de mest använda söktermerna. Rapporterna släpps nu under annat namn.
  • Åldrande. Calico är Googles företag för att stoppa mänskligt åldrande genom medicinsk forskning. Det har ännu inte lyckats.
  • Ägare. Grundarna Larry Page och Sergey Brin har tillsammans majoritetskontroll i Google med 52 procent av rösterna, trots att de äger en mindre del av företaget.
  • Översättning. Google translate drar nytta av faktasamlingen Knowledge Graph och kan översätta mellan 90 språk.