Logga in på Dagens Nyheter

Här kan du som DN-kund logga in för obegränsad läsning av DN.se och e-DN.

Med ett gratiskonto kan du följa skribenter och ämnen samt spara artiklar.

Insidan

Elitfotboll ställer stora krav på hjärnans förmågor

Skickliga fotbollsspelare tycks ha annorlunda hjärnor än vi andra. I flera år har psykologen Torbjörn Vestberg studerat varför en del spelare oftast befinner sig på rätt plats på planen – och gör rätt saker i exakt rätt ögonblick.

I morgon, fredag, startar årets fotbolls-EM. Tre dagar senare är det dags för Sverige att göra entré i turneringen. Psykologen Torbjörn Vestberg är ingen nörd och kommer inte att sitta klistrad framför tv-apparaten. Hans intresse för fotboll har andra orsaker.

Just nu finslipar han och några forskarkollegor en vetenskaplig artikel som troligen publiceras i höst. Den bygger på en studie av så kallade exekutiva funktioner hos sextio elitfotbollspelare på ungdomsnivå. Exekutiva funktioner handlar bland mycket annat om förmågan att ta initiativ, att behålla uppmärksamheten och att planera sitt agerande.

– Den aktuella studien bekräftar resultaten från tidigare studier bland vuxna fotbollspelare på elitnivå eller strax därunder. Spelare med generellt höga värden när vi testade de exekutiva funktionerna hade två och ett halvt år senare gjort flest mål och målgivande passningar. Sambandet var tydligt: Ju högre värden, desto fler mål och målgivande passningar.

I vuxen ålder började Torbjörn Vestberg studera psykologi vid Örebro universitet. Hans intresse växte för neuropsykologi, det vill, säga kopplingen mellan hjärnan och våra beteenden. Examensarbetet kom att handla om fotbollsspelare och exekutiva funktioner.

Flera hjärnforskare på Karolinska institutet blev intresserade av Torbjörn Vestbergs funderingar, bland dem Predrag Petrovic och Martin Ingvar. Tillsammans undersökte de senare en rad svenska och internationella fotbollspelares hjärnor. Varför är de bästa spelarna alltid på rätt plats? Hur kommer det sig att de kan slå så precisa passningar i exakt rätt ögonblick?

– Fotbollspelare på elitnivå tycks ha en extrem förmåga att behålla uppmärksamhet och koncentration, att anpassa sitt beteende efter situationen och att kunna ta initiativ i rätt ögonblick. Vi bestämde oss för att göra en större och mer omfattande studie. Resultaten från den är tydliga, förklarar Torbjörn Vestberg.

På kort tid ska en fotbollspelare hantera mängder av information: Var är mina medspelare? Var är motståndarna? Hur brukar motståndarnas back agera om jag försöker gå runt från höger? Hur påverkar den kraftiga medvinden och regnet bollbanan? Klarar mina medspelare att ta emot en passning i en snävare vinkel och i högre fart?

– Hela denna bearbetningskedja går på millisekunder och är inget som spelaren medvetet tänker utan allt sker instinktivt. Inom fotbollskretsar har det länge talats om att vissa spelare har en unik spelförståelse, utan att någon känt till hur det kommer sig att de är bättre än andra på att ”läsa” spelet.

Torbjörn Vestberg och de andra forskarna bestämde sig för att undersöka de exekutiva funktionerna hos allsvenska fotbollsspelare och spelare i division ett. Ganska snart fann de tydliga och signifikanta skillnader. Redan spelarna i division ett klarade tester av exekutiva funktioner bättre än en genomsnittlig svensk.

– Ännu bättre gick det för dem som spelar i allsvenskan. Bara ett fåtal, bara några procent, i hela befolkningen har den hjärna som behövs för att kunna spela på den höga nivån.

Genom kontakter med ett japanskt vetenskapsprogram fick senare Torbjörn och Predrag Petrovic möjlighet att testa den två spanska världsstjärnorna Andrés Iniesta och ”Xavi” Hernández. De spelade då bägge två i storklubben Barcelona.

– När vi träffade Iniesta och Xavi hade de just återvänt från en bortamatch. Vi magnetröntgade deras hjärnor och filmade dem samtidigt som deras exekutiva funktioner testades. Resultatet var slående, säger Torbjörn Vestberg.

Testresultaten visade nämligen att bara en på tusen personer i befolkningen är på samma nivå som Xavi och Inesta. Men ändå är de två väldigt olika.

– Xavi är mer ”utifrån och in”. Han tar in en massa information om vad som händer på plan och agerar sedan. Iniesta däremot är mer ”inifrån och ut”. Han tar inte in alls lika mycket information, men är sedan otroligt kreativ när det gäller att använda sig av den.

Psykologen Liselotte Maurex arbetar på Karolinska universitetssjukhuset och har exekutiva funktioner som sitt specialområde. Det är bakgrunden till att även hon medverkar i det aktuella forskningsprojektet bland fotbollspelare.

Foto:  – Mycket av det vi människor gör går på autopilot. Men i många situationer är det viktigt att snabbt kunna anpassa sig till en ny och förändrad situation. Fotboll är ett mycket snabbt spel där det ständigt gäller att skifta fokus, förklarar Liselotte Maurex.

Hon tycker att det är spännande att utforska vilka övergripande kognitiva funktioner i hjärnan som styr vårt beteende. Hur gör vi när vi sätter upp mål, är flexibla, tänker strategiskt och så vidare? Genom att studera fotsbollspelare, med de speciella krav som ställs på dem, kan vi förstå mer av det allmänna mänskliga beteendet.

Liselotte Maurex har inte själv spelat fotboll, men hennes döttrar har varit aktiva på en lägre nivå. De sprang dock mest runt på plan och hoppades att passningarna skulle nå en medspelare, förklarar hon.

– Men det jag märkte var att spelet blir mer avancerat och kräver mer uppmärksamhet när man spelar i ett lag med elva spelare på plan jämfört med om man är fem eller sju spelare.

En intressant detalj som Liselotte Maurex pekar på är att det tycks krävas olika typer av exekutiva funktioner beroende på var i laget en spelare håller till.

Så måste till exempel en back snabbt kunna ändra sin "plan" och sitt beteende beroende på motståndarens agerande. Annars blir det i värsta fall mål för det andra laget.

En forward däremot behöver fortsätta med det hen tänkt göra, till exempel springa i en lucka och hoppas att få en passning. I nio av tio fall kommer ingen sådan, men den tionde gången ... då blir det kanske till och med mål.

Kommer du att titta på EM-slutspelet?

– Jag är väl normalintresserad och tittar nog på Sveriges matcher och några till.

Någon favoritspelare?

– Zlatan är förstås spännande för mig. Både som forskare och som allmänt fotbollsintresserad. Han har en specifik begåvning.

Liselotte Maurex tillägger att tester av de exekutiva funktionerna inte säger om någon är mer intelligent än andra. En person kan vara mycket bra på vissa saker, men sämre på andra.

– Någon är bra på att planera, en annan på att fokusera och behålla uppmärksamheten. En annan sak är hur bra eller dåliga vi är på att styra våra känsloprocesser.

En del spelare har en förmåga att koppla bort stressen inför till exempel en straff, och inte bry sig om att det sitter tiotusentals åskådare på läktaren.

Hur gör då Torbjörn Vestberg, kommer han att se någon EM-match över huvud taget? Om det går bra för Sverige sätter han sig kanske framför tv:n – om det inte finns något annat att göra, svarar han.

– Jag bodde nära Råsunda fotbollstadion och har sett en del AIK-matcher. Annars tycker jag mest att det handlar om "gubbar med boll". Jag är mer intresserad av hur de som inte har bollen agerar.

Vid sidan av sina studier av fotbollspelare genomför också Torbjörn Vestberg en studie bland dem som ingår in den nationella insatsstyrkan, den grupp som kallas in vid terrorattentat, grova rån och gisslantagningar.

– Det är också en grupp med stora krav på de exekutiva funktionerna. På att kunna planera, snabbt skifta fokus och så vidare.

Fotnot: "Executive functions predict the success of top-soccer players" (2012) av Torbjörn Vestberg, Roland Gustafsson, Liselotte Maurex, Martin Ingvar och Predrag Petrovic.

Fakta. Exekutiva förmågor

Begreppet används inom neuropsykologin och den kognitiva neurovetenskapen. Det handlar om hjärnans förmåga att bland annat reglera planering och genomförande av handlingar, samt om minne och problemhantering.

Till de exekutiva funktionerna hör även att kunna rikta och vidmakthålla uppmärksamhet och koncentration samt att reglera beteenden, motiv och känslouttryck med hänsyn till situationen.

Förmågan att snabbt bearbeta information och snabbt fatta rätt beslut är avgörande för framgång inom exempelvis fotboll.

Källa: NE och Torbjörn Vestberg

Kommentera artikeln
I samarbete med tjänsten ifrågasätt erbjuder DN nu möjligheten att kommentera artiklar på DN Debatt och Insidan. Kanske kan du bidra med andra synvinklar och fakta? Håll dig till ämnet och håll en god ton. Visa respekt för andra skribenter och berörda personer i artikeln. Vi tar bort inlägg som vi bedömer är olämpligar.