Vetenskap

Hunden som lärt sig fler än tusen ord

Border collien Chaser kan fler ord än något annat djur. Hon kan skilja på 1 022 olika leksaker, förstår skillnaden mellan verb och substantiv och kan sortera ord i olika kategorier.

För sju år sedan gick psykologi-professor John Pilley i South Carolina i pension . Han behövde något att sysselsätta sig med och köpte därför en hundvalp, en border collie vid namn Chaser.

Border collies är framavlade för att valla får. De är kända för att vara sällsynt energiska, uppmärksamma och lyhörda.

Om ägaren inte kan erbjuda dem någon fårskock att valla måste han eller hon sysselsätta hunden på annat vis. Annars blir den olycklig och får nervösa problem.

John Pilley satte i gång att lära Chaser namn på olika leksaker. Han hade läst i tidskriften Science om border collien Rico i Tyskland som hade lyckats lära sig över 300 ord. Det skulle Chaser snart bräcka.

John Pilley köpte allt fler begagnade leksaker i Frälsningsarméns affär. Han och Chaser tränade och tränade – varje dag i omkring fyra timmar.

Först visade Pilley leksaken för Chaser och upprepade dess namn flera gånger. Sedan gömde han leksaken och Chaser fick leta efter den, samtidigt som Pilley upprepade namnet, totalt mellan tjugo och fyrtio gånger per tillfälle. Varje dag repeterade de tidigare inlärda föremål och en gång i månaden fick Chaser göra ett större diagnostiskt prov.

När Chaser efter tre år lyckades pricka 1.022 olika tygleksaker, bollar, frisbeear och andra plastleksaker tröttnade John Pilley. Chaser däremot hade nog gärna fortsatt med ännu fler leksaker.

– Chaser är en mycket smart hund, men det beror nog främst på den ovanliga träningen. Inte många orkar träna sin hund systematiskt fyra timmar om dagen i tre år, säger Alliston Reid.

Han är professor i psykologi vid Wofford College i Spartanburg och har tillsammans med John Pilley skrivit en vetenskaplig artikel om Chasers framgångar som nyligen publicerades i tidskriften Behavioural Processes.

Med sina 1.022 ord hade Chaser ett ordförråd som är mycket större än något annat djur har uppvisat i vetenskapliga studier.

De tidigare rekorden innehades, förutom av hunden Rico, av en dvärgschimpans vid namn Kanzi och en pagegoja som heter Alex. De har visat sig förstå några hundra ord.

John Pilley gick i stället vidare med mer avancerade experiment. Ett gick ut på att undersöka om Chaser verkligen fattar att ett ord som ”kanin” verkligen är ett namn på en viss leksak, och inte ett kommando att springa och hämta kaninen.

Men Chaser hade inga problem att sortera mellan ”peka på kaninen med nosen”, ”peka på kaninen med tassen” och ”hämta kaninen”.Hon förstod helt uppenbart skillnaden på verb som ”peka” och ”hämta” respektive substantiv, som ”kanin”.

I ett annat experiment undersöktes om Chaser kunde lista ut vad ett föremål heter genom uteslutningsmetoden.

Barn kan göra det, även när de är ganska små, men forskare har tidigare tvivlat på att hundar har så mycket slutledningsförmåga.Men Chaser lyckades i sju av tio fall hämta ett tidigare okänt föremål, när forskarna lade det bredvid två tidigare kända föremål.

Leksaker som hon hade lärt sig namnet på med denna metod glömde hon dock lättare bort, jämfört med dem som hon fått leta efter och hört namnen på repeterade ett tjugotal gånger.

– En hund lär sig huvudsakligen med det som kallas betingning. De kopplar ihop föremålet och namnet. Barn däremot lär sig på många olika sätt, även genom sammanhang och slutledning och genom att härma, säger Alliston Reid.

Ett barn lär sig omkring tio ord per dag och kommer i övre tonåren ofta upp till omkring 60.000 ord.

– Och barn kan ju lära sig många olika kategorier. Som till exempel att ”koltrast” är en ”fågel” som är ”ett djur” som är ”en levande varelse”, påpekar ­Juliane Kaminski på Max Planck-institutet för evolutionär antro­pologi i Leipzig.

Det var hon som för åtta år sedan publicerade studien om border collien Rico som kunde över 300 ord.

Men faktum är att även Chaser kunde lära sig några kategorier. Hon har visat i experiment att hon kan skilja på ”leksak” och föremål som inte är leksaker. Inom kategorin ”leksaker” kan hon urskilja kategorierna ”boll” och ”frisbee”.

– Det och att hon kan använda uteslutningsmetoden är mest intressant ur en vetenskaplig synvinkel. Det hade varit imponerande även om hon bara hade kunnat 50 ord, säger Björk Forkman som är docent i etologi (läran om djurs beteende) på universitetet i Köpenhamn.

– Det vi nu kan se tack vare Chaser, Rico och andra hundar som vi studerar är att somliga inlärningsprocesser som vi trodde var unikt mänskliga, som uteslutnings­metoden, delar vi med åtminstone en annan art, säger Juliane Kaminski.

Hon tror att hundar har fått förmågan genom att människor under årtusenden har avlat fram egenskaper som passar när hundarna ska leva med oss.

Och till skillnad från Alliston Reid tror hon att Chaser är en exceptionellt smart hund, inte bara en hund med en extra ihärdig husse.

– Jag jobbar med en border collie nu som har lärt sig över 350 namn på föremål. Ägaren köpte en annan border collie och började träna den också på samma sätt. Men den andra hunden klarar inte alls av att skilja mellan olika namn på föremål. Jag tror att de border collies som vi jobbar med är särskilt begåvade individer, säger Juliane Kaminski.