Ishockey

Floridas kompasslirare söker vägen tillbaka till vinnarspåret

Tampa. Kompasskillar som vet hur man vinner Stanley Cup och fortfarande brinner för hockey i kombination med ungdomlig energi.

I rätt mix var det så säsongens sensationslag Florida Panthers vann tolv raka segrar och nu är poängtvåa bland NHL:s lag i öst. Sedan stämde plötsligt ingenting.

Det är Florida-derby i Amalie arena i Tampa. Men ett Florida-derby är inte som AIK–Djurgården i Globen eller som Luleå–Skellefteå i Coop Arena.

Inga klackar och rätt många tomma stolar i arenan, som ändå är utsåld för 37:e matchen i rad tack vare alla säsongskorten.

Visst råder det rivalitet mellan lagen. Båda vill vara bäst i delstaten, men formkurvorna pekar just nu alltför olika för att det ska bli en bra match.

Tampa vinner säkert med 3–1 och tar femte raka segern. För Florida är det tredje raka förlusten, men laget är ändå den stora skrällen i Eastern Conference under hösten.

Laget som tippades kanske kunna vara med och slåss om en slutspelsplats leder nu Atlantic Division före jagande Detroit och Tampa, båda tre poäng bakom. Bara Washington har tagit mer poäng av NHL:s östliga lag.

Jag frågade 20-årige Aleksander Barkov från Tammerfors, som gör sin tredje säsong, vad det var som gjorde att laget kunde vinna tolv raka segrar och sätta klubbrekord.Foto: Joel Auerbach

– Våra rutinerade spelare har varit en stor hjälp. De har varit i den här ligan i många år. De kan tala om för oss och visa oss hur man ska göra. Vi försöker följa upp det och föra in vår ungdomliga energi till det i laget. Det var därför vi spelade så bra, svarar Barkov, som trots att han missat tio matcher efter en skada är trea i interna poängligan.

En annan ung talang Jonathan Huberdeau, den 22-åriga kanadensaren som valdes som trea i draften 2011, är tvåa.

Det är två spelare det här laget ska byggas kring. En annan är Aaron Ekblad, backen som valdes som etta 2014 och blev Årets rookie förra säsongen innan han åkte till Prag och vann VM-guld för Kanada.

Men leder interna poängligan gör en 43-åring. Jaromir Jagr gör en kanonsäsong och sätter nya rekord hela tiden. Han är en levande reklampelare för hur kul hockey är. Han pratar om det hela tiden, de få gånger han pratar med medier. För ett tag sedan sa han att han ville spela tills han var 60.

Tjeckens 15 mål är två bättre än Reilly Smith, och tre före Barkov och Vincent Trocheck. Alla tre unga spelare.

Men Jagr, som vunnit två Stanley Cup, VM och OS, är inte ende veteranen i laget som betytt massor under hösten.

I mål står Roberto Luongo. 36-åringen med dubbla OS-guld, VM-guld och en Stanley Cup-final har spelat en stor roll under hösten. En revansch för Luongo som många trodde var slut då han trejdades från Vancouver.

Men också backveteranerna Brian Campbell, 36 år med en Stanley Cup-ring från Chicago 2010, samt 38-årige Willie Mitchell, som var med och vann två Stanley Cup med Los Angeles 2012 och 2014, betyder mycket.

New York Rangers förre målvakt Kevin Weekes, expertkommentator på tv numera, pratar om kompasskillar i laget. Spelare de andra kan följa.

Foto: Chris O'MearaJagr, Luongo, Campbell och Mitchell är strålande exempel på kompasskillar för de unga talanger som Florida kunnat plocka till sig med en rad tidiga draftval.

Ofta har laget förlorat skottstatistiken, men veteranerna kan det här med att ”hitta vägar att vinna”. En förmåga som gör motståndarna frustrerade bara av vetskapen att ”The Cats” från södra Florida aldrig ger upp.

Men bara för att ett lag har den här kombinationen är det inte säkert det fungerar. Där har coachen Gerard Gallant gjort ett så bra jobb att han redan nämns som kandidat till priset som Årets coach.

När sviten på tolv segrar bröts i Vancouver drabbades Gallant av en personlig tragedi. Hans mamma gick bort och i matchen efter i Calgary (0–6) var han borta från laget för begravning.

Sedan dess har Florida inte hittat tillbaka. I matchen efter Floridaderbyt blev det hemmaförlust med 2–4 mot Edmonton. På fredag väntar ny hemmamatch, mot regerande Stanley Cup-mästarna Chicago.

Lika viktigt som det var att vinna tolv matcher i rad är det nu att hitta tillbaka till det vinnande spelet.

– Vi måste stoppa det här så fort som möjligt. När man vinner går allt väldigt enkelt. Men börjar man förlora måste man stoppa det direkt, säger Jagr.

Han inledde matchen mot Tampa med Barkov och Huberdeau. Men de fick inget att stämma. På slutet ändrade Gallant en hel del och fick åter fart på laget.

– Vi måste hitta tillbaka till det lagspel vi hade tidigare, säger Barkov.

Om det ska bli mer än första omgången i klubbens femte slutspel, om laget tar sig dit, behöver det spetsas med ett par spelare som kan hålla i pucken. Var så säkra på att general manager Dale Tallon kommer att vara aktiv innan trejdfönstret stänger 29 februari.

Foto i text: AP