Du följer nu ämnet: STOCKHOLMS STAD (sparas i Mitt DN)
Vetenskap

Craig Venter kartlägger livet i Östersjön

Världens mest kända genforskare är på god väg att skapa konstgjort liv. Men i sommar ska Craig Venter fiska gener i Östersjön.

Den stora, tjusiga segelbåten ”Sorcerer II” ligger just nu förtöjd vid Skeppsbron, besökt av både kungen och ledande svenska forskare. Men snart bär det i väg ut på Ös­tersjön, ut på genfiske.

För nio år sedan klev Craig Venter fram i rampljuset och presenterade listan på människans fullständiga dna, med alla våra 23 000 gener.

Detta vetenskapliga genombrott blev verklighet till stor del på grund av en teknik som Craig Venter har utvecklat.

– Människans dna var en tyst revolution, en startpunkt för vidare forskning.

Craig Venter var också den första människa på jorden som fick en lista på sitt eget, personliga dna. När han fick veta att han bar på en del riskgener, ändrade han lite på sin livsstil.

– Jag tar statiner som skyddar mot högt kolesterol och mot alzheimers, och så har jag börjat äta nyttigare.

Hans insatser för människans dna-lista var kontroversiella, eftersom han arbetade för ett kommersiellt företag som försökte ta patent på mänskliga gener.

Men när dna-listan var klar hoppade Craig Venter av från företaget. Han blev världsförbättrare och världsomseglare i stället. Han byggde upp ett forskningsimperium, där en av grenarna är hans segelbåt ”Sorcerer II”, numera ombyggd till genforskningslaboratorium.

”Sorcerer II” har kryssat runt på en stor del av världens hav och fiskat efter gener i havsvattnet – huvudsakligen från bakterier och alger.

– Det handlar om att förstå vilka som bor på vår planet. Tidigare var biologernas kunskap mycket begränsad. Den har byggt på teknik från Pasteurs dagar.

Den gamla tekniken innebär att biologer bara har kunnat undersöka den lilla andel mikroorganismer som låter sig odlas i laboratorium.

– Och det är bara 0,1 procent av alla mikroorganismer.

Craig Venters teknik täcker in även de övriga 99,9 procenten av havets invånare. I grunden är det samma teknik som han använde för människans genlista, den så kallade hagelgevärstekniken.

Den bygger på att man undersöker allt dna på en gång, huller om buller. Sedan sorterar man upp dem med hjälp av datorer som arbetar med avancerade matematiska algoritmer.

Kunskapen om organismerna i havet använder Craig Venter till en annan gren av sin verksamhet: han försöker få mikroorganismer att fånga upp koldioxid och producera alternativa bränslen, för att hejda klimatförändringen på jorden.

– Jag ville ägna mig åt de viktigaste frågorna. Och som seglare bryr man sig ofta mycket om miljön.

Den allra mest kontroversiella delen av Craig Venters verksamhet handlar om att skapa konstgjort liv i laboratoriet. Hans medarbetare försöker skräddarsy helt nya organismer, dna-bit för dna-bit.

– Vi gör framsteg. Vi har redan tillverkat en kromosom.

Konstgjorda mikroorganismer kan ersätta hela oljeindustrin i framtiden, tror Craig Venter:

– Mat, plast, allt syntetiskt material. Konstgjort liv har kapacitet att tillverka allt sådant.

Venter är biokemist och seglare

Craig Venter är en amerikansk biokemist som har utvecklat nya metoder för att snabbare läsa av dna.
 

Han är mest känd för listan på människans alla gener. Två konkurrerande grupper – en kommersiell ledd av Venter och en offentligt finansierad – presenterade samtidigt var sin version år 2001.
 

Han har också utfört flera expeditioner med segelbåten ”Sorcerer II”.
 

Craig Venter ska segla i Östersjön till slutet av augusti. Han ska senare vidare till Medelhavet och Svarta havet.

Så här jobbar DN med kvalitetsjournalistik: uppgifter som publiceras ska vara sanna och relevanta. Rykten räcker inte. Vi strävar efter förstahandskällor och att vara på plats där det händer. Trovärdighet och opartiskhet är centrala värden för vår nyhetsjournalistik. Läs mer här.