Logga in på Dagens Nyheter

Här kan du som DN-kund logga in för obegränsad läsning av DN.se och e-DN.

Med ett gratiskonto kan du följa skribenter och ämnen samt spara artiklar.

Vetenskap

Hiv-epidemins källa funnen

Det finns sanningar som är extra svåra att ta till sig. Till dem hör hiv-epidemins ursprung. Den frågan har orsakat de mest ihärdiga ryktena under de tio år som jag har bevakat vetenskap.

Men i veckan kom äntligen vetenskapliga resultat som knäcker konspirationsteorierna. Moleylärbiologiska analyser visar att hiv verkligen uppstod i södra Kamerun i början av 1900-talet, när virus överfördes från schimpanser till människor.

Det här har forskarna anat i flera år. Men de har bara haft indirekta bevis. Därför har fältet legat öppet för konspirationsteorier.
En av dessa teorier går ut på att hiv i själva verket är framtaget av amerikanska försvaret, som ett led i USA:s biologiska krigföring. Viruset skulle ha släppts ut från Pentagons hemliga laboratorier, antingen högst medvetet eller av misstag.

Belgiska forskare visade i slutet av åttiotalet att friska schimpanser ibland bär på ett virus som är nära besläktat med hiv-viruset. Detta schimpansvirus fick förkortningen siv.

Flera forskare från olika länder kunde sedan konstatera att detta siv-virus fanns hos en hel del schimpanser. Men kruxet var att alla schimpanser som de studerade befann sig i fångenskap.

Det var alltså en lätt match för konspirationsteoretikerna att vifta undan resultaten, och hävda att schimpanserna i själva verket hade smittats av människor.

En annan teori som har fått stort genomslag handlar om poliovaccin. Den gick ut på att forskare i Kisangani i nuvarande Kongosom använde vävnad från schimpanser när de framställde ett poliovaccin. Detta vaccin spreds sedan i stor skala över Afrika på femtio- och sextiotalet. Och med vaccinet spreds även hiv, enligt hypotesens anhängare.

Men teorin om poliovaccinet som hiv-epidemins källa kan inte stämma. Siv-virus hos schimpanser i Kongo är nämligen inte särskilt nära släkt med människoviruset hiv.

Människovirus är däremot nära släkt med siv-virus som finns hos schimpanser från södra Kamerun. Det har analyser på tillfångatagna schimpanser visat i närmare tio år.

Men nu har för första gången forskare lyckats hitta detta siv-virus hos vilda schimpanser.
Det har tagit lång tid, för det är extremt svår forskning. Den har blivit möjlig först på senare tid, tack vare att DNA-tekniken har förfinats. Fältarbetarna har smugit efter de skygga, utrotningshotade schimpanserna djupt inne i regnskogen och plockat upp deras avföring.

Beatrice Hahn och hennes medarbetare på University of Alabama har sedan isolerat siv-virus i avföringen, analyserat arvsmassan och konstruerat släktträd.

Dessa släktträd visar entydigt att uppemot en tredjedel av schimpanserna i södra Kameroun bar på siv-virus som är mycket nära besläktat med hiv-1.

Allt tyder alltså på att den fruktansvärda epidemin uppstod i södra Kamerun, när människor hade nära kontakt med schimpanser. Troligen handlade det om att människan slaktade schimpansen. Släktträden pekar mot att detta inträffade i början av 1900-talet.
Från södra Kamerun spreds hiv, antagligen via floden Sangha och sedan via Kongofloden, som är en stor transportled i Afrika med mycket utbredd prostitution.

I dag är ungefär 40 miljoner människor smittade av hiv, och tre miljoner dog bara förra året. Södra Afrika är allra värst drabbat. Där frodas konspirationsteorierna ändå uppe på regeringsnivå.

Konspirationsteorier kan vara frestande att ta till eftersom hiv-epidemin har drabbat världen så fruktansvärt orättvist. Men de hjälper absolut ingen; de ställer bara till stor skada.

Så här jobbar DN med kvalitetsjournalistik: uppgifter som publiceras ska vara sanna och relevanta. Rykten räcker inte. Vi strävar efter förstahandskällor och att vara på plats där det händer. Trovärdighet och opartiskhet är centrala värden för vår nyhetsjournalistik. Läs mer här.