Logga in på Dagens Nyheter

Här kan du som DN-kund logga in för obegränsad läsning av DN.se och e-DN.

Med ett gratiskonto kan du följa skribenter och ämnen samt spara artiklar.

Resor

Grönskande örike vid jordens medelpunkt

Det mesta i den tropiska önationen São Tomé & Príncipe är småskaligt. Utom naturen. Följ med till de små öarna utanför Västafrikas kust som bjuder på fantastiska stränder, prunkande växtlighet – och jordens medelpunkt.

Jordens medelpunkt? Det är en kort promenad genom palmskogen, bara.

Den unge mannen som pekar i riktning mot jordens navel har snaggat mörkt hår med ett parti färgade gula strån uppe på hjässan.

– Bill Clinton, presenterar han sig. Alltså, det var inte jag som var Amerikas president, det var någon annan.

Foto: Ekvators-monumentet på ön Rollas påminner om att ön är det stycke land på ekvatorn som ligger närmast nollmeridianen.

Stigen leder uppåt. Havet brusar i bakgrunden. Skogens träd når nästan upp till himlen och torra skal från tusentals kokosnötter prasslar under fötterna. I en glänta uppe på en höjd täcks marken av en världskarta i mosaik. Mitt i tronar en vit stenpelare.

Enligt flera gps:er går ekvatorn i själva verket genom min by här nedanför kulle.

Bortsett från de makalösa stränderna så är detta den lilla ön Rolas främsta turistattraktion. Den i sig ganska oansenliga pelaren står på en målad linje som markerar ekvatorn. Här kan man således stå med ena foten på norra halvklotet och på det södra med den andra. Detta är också det stycke land på ekvatorn som ligger närmast nollmeridianen och även om ju ingen av dessa linjer finns i verkligheten så kan man åtminstone symboliskt tala om jordens medelpunkt.

– Men enligt flera gps:er går ekvatorn i själva verket genom min by här nedanför kullen, avslöjar Bill Clinton. Haha!

Afrikas till ytan näst minsta nation består av sju öar som knappt ens är några prickar på världskartan, gömda under bokstäverna i namnet på landet som de utgör; São Tomé & Príncipe. Som portugisisk koloni och världens största exportör av kakao kallades de i flera decennier för Chokladöarna.

På en yta stor som en tredjedel av Gotland rymdes här kring 1900-talets början ungefär 800 kaffe- och kakaoplantager. I dag för de flesta av dem en slumrande tillvaro i varierande grad av förfall, men spåren av det koloniala arvet är tydliga.

Foto: Nyputsat presidentpalats. Makten i landet delas mellan premiärministern och presidenten. President Pinto da Costa var landets första president efter självständigheten från Portugal 1975. Efter några års uppehåll är han nu president igen.

Strandpromenaden i huvudstaden São Tomé kantas av en lång och skamfilad balustrad som minner om fornstora dagar. Presidentpalatset, likt en rosa bakelse i kolossalformat, är nyputsat. Känslan av utpost är påtaglig, liksom den avskalade sortens småskalighet som präglar mindre samhällen där människor lever nära inpå varandra.

Hur det var förr, på portugisernas tid, är det knappt någon som minns längre. Drygt hälften av befolkningen är under 25 år.

I marknadens färgstarka kaos bland svärdfiskar, bläckfiskar och berg av musslor väcker en ljusblond kalufs munter uppmärksamhet. Det är inga försynta blickar i smyg. Kvinnor i alla åldrar fingrar ogenerat och med en blandning av fascination och medlidande på mitt ljusa burr. De garvar högljutt.

– Amiga! Vad har du gjort med håret? Sådär kan man väl inte se ut? Aldrig sett något liknande, hahaha!

En dam av det bastantare slaget klappar mig moderligt på axeln innan hon tar ett kraftigt tag om hela mitt hår och resolut gör en fläta av rubbet. Även utan snodd håller den sig fin resten av dagen.

Foto: Huvudstaden São Tomé har 40.000 invånare. Ibland känns det som om alla befinner sig på marknaden samtidigt.

Sedan 1975 är São Tomé & Príncipe ett fritt land, efter drygt 450 år som portugisisk koloni. De portugisiska kolonialherrarnas storsatsning på kaffe och kakao är på sitt sätt ett sammandrag av Afrikas historia. Kolonin fungerade som mellanstation i slavhandeln över Atlanten. När slaveriet avskaffades 1869 rekryterade plantageägarna kontraktsarbetare från Kap Verde, Angola och Moçambique. Deras villkor var inte mycket bättre än slavarnas.

När europeiska chokladproducenter fick detta klart för sig blev det början till slutet på São Tomés storhetstid som världsmarknadens främsta kakaoleverantör.

Efter självständigheten gav sig portugiserna av mer eller mindre hals över huvud. Kvar fanns 80.000 ättlingar till slavar och kontraktsarbetare varav de flesta inte ens fått lära sig att läsa och skriva. Plantagerna nationaliserades och produktionen liksom landets BNP djupdök. Per invånare räknat är São Tomé & Príncipe i dag världens största biståndsmottagare.

Foto: Naturen har tagit tillbaka många koloniala byggnader.

Det varmfuktiga klimatet har satt sina spår på flertalet av de tidigare plantagerna, många av dem sedan länge övergivna. Klängväxter och rötter slingrar sig allt tätare kring de många blekt pastellfärgade stenväggar som en gång rymde verkstäder, administration, sjukhus och herrskapssalonger. Sorgset spöklikt och samtidigt sinnligt symboliskt har många monumentala byggnader fyllda av mänskligt liv förvandlats till ödsligt förfallna, tomt ekande skal.

Tusen nyanser av tropisk grönska som når ända ner till havet kännetecknar São Tomé & Príncipe. Öarna består av slocknade vulkaner som till största delen täcks av regnskog. I grönskan ryms mängder av växter och fågelarter som inte finns någon annanstans. Här återupptäcktes den endemiska stensnäcksiskan 1996, efter 101 år utan observationer.

En som betytt mycket för den småskaliga turismen på öarna är den sydafrikanske miljardären Mark Shuttleworth. Som Sydafrikas första och världens andra rymdturist fick han se jorden från ovan. Han överväldigades av hur upplyst jorden är i nattmörker, liksom av insikten att vi måste ta hand om vår planet. Väl nere på jorden igen började han att leta efter en oförstörd plats. I Guineabukten fann han ön Príncipe.

Blott 8.000 personer bor på ön som är två mil lång och drygt en mil bred, och som av Unesco fått status som biosfärreservat. Halva ytan är dessutom nationalpark och planer finns på att göra det omgivande havet med valar, delfiner och havssköldpaddor till marint reservat.

Rymdfararen drömde inte bara om en paradisö för sin egen räkning. Han äger nu Príncipes enda hotellanläggning, omgiven av palmkantade stränder, och förfogar också över den lilla ön Bombom intill samt två stora plantager. Det långsiktiga målet är att ta emot fler besökare. På de båda plantagerna odlas det nästan som förr i tiden samtidigt som byggnaderna restaureras. Som entreprenör och filantrop har Shuttleworth satsat stort på utbildning och rent vatten i flera byar, vilket har lett till att både han själv och de olika verksamheterna gillas av folket i trakten.

Foto: På öarna är det obligatorisk skolgång i 6 år.

– Som besökare blir man lätt lyrisk över en ö som Príncipe, säger han. Men det gäller att förhålla sig till verkligheten och hitta sätt som skyddar naturen och samtidigt förbättrar människornas livsvillkor. Att visa att miljön de lever i har ett stort värde.

I kulisserna, det vill säga i havet utanför São Tomé & Principe, lurar andra potentiella rikedomar – eller hot. Oljefyndigheter har gett den lilla önationen ökad strategisk betydelse som har dragit till sig uppmärksamhet från främst USA, Nigeria och Angola. USA har redan satt upp en radarstation på Sao Tomé för att övervaka fartygstrafiken i den oljerika Guineabukten. Man kan bara hoppas att omvärldens nyvaknade intresse inte stannar vid kortsiktig ekonomisk girighet.

På den internationella turistkartan är detta mittens örike häpnadsväckande nog fortfarande så gott som okänt. Under morgonpromenaden längs en kilometerlång strand med en tät fond av kokospalmer är några raska krabbor de enda levande varelser som syns till. De öde paradisstränderna och den orörda regnskogen utstrålar en ömtålighet som känns i magen.

Ögruppen vid ekvatorn

Foto:

  • Geografi: Öarna São Tomé och Príncipe ligger vid ekvatorn i Guineabukten, väster om Gabon på Afrikas västkust. Landet omfattar också de mindre öarna Cabras, Tinhosas, Rolas, Caroco och Bombom.
  • Folkmängd: Drygt 200.000.
  • Huvudstad: São Tomé (drygt 40.000 invånare) på ön São Tomé. Santo Antonio (drygt 8.000 invånare) på ön Príncipe.
  • Språk: Portugisiska är officiellt språk.
  • Högsta berg: Pico de São Tomé, 2.024 meter.
  • Valuta: Dobra. Euro föredras ofta. Kontokort accepteras på en del håll men det är inte alltid det fungerar. De uttagsautomater som finns accepterar endast inhemska kort. Ta med kontanter (euro) och växla på plats.
  • Prisnivå: På hotell och finare restauranger är prisnivån ungefär som i Sverige. På lokala krogar och barer betydligt lägre.
  • Resa dit: Pris från Stockholm med TAP från 13.000 kr tur och retur. Turer går även från Köpenhamn och priset är ungefär detsamma. Turismen är i sin linda vilket gör att ett paket med flyg, hotell och eventuella utflykter både är prisvärt och rekommenderas. Visum behövs inte om vistelsen är kortare än 14 dagar.
  • Bo: Omali Lodge i staden São Tomé, pris från 1.800 kr per natt för ett dubbelrum inklusive transfer från flygplatsen och frukost. www.omalilodge.com. Pestana Equador på ön Rolas, pris från 2.200 kr per natt för en bungalow för två personer samt helpension. www.pestana.com/pt/hotel/pestana-equador. Bom Bom Island Resort på ön Príncipe, pris från 3.800 kr per natt för en bungalow för två personer samt halvpension och transfer från flygplatsen. www.bombomprincipe.com
  • Mat: Framför allt fisk och skaldjur som smakar gudomligt.
  • Bästa tid: Torrtid januari–februari och juni–september men klimatets växlingar gör regnen oförutsägbara. Medeltemperaturen är 27 grader året om.