Logga in på Dagens Nyheter

Här kan du som DN-kund logga in för obegränsad läsning av DN.se och e-DN.

Med ett gratiskonto kan du följa skribenter och ämnen samt spara artiklar.

Sport

Backen som måste göra mål

Ottawas lagkapten Erik Karlsson har fått Norris Trophy, priset till NHL:s bästa back, två gånger.
Ottawas lagkapten Erik Karlsson har fått Norris Trophy, priset till NHL:s bästa back, två gånger. Foto: Mike Carlson/AFP

Erik Karlsson utmanar återigen NHL:s allra vassaste forwards när det gäller poäng och leder den svenska vågen av unga offensiva backar. Han snittar långt över 27 minuter per match och gillar långa byten.

”Man sätter ribban för sig själv varje år och automatiskt jämför man ju med tidigare år”, säger Erik om pressen han har att alltid göra assist och mål.

Efter en sommar med annorlunda upplägg var det lite trögt med poängen från Ottawas lagkapten Erik Karlsson i början på den här säsongen. Men när poängen började komma har de kommit lite i klump. Just nu är han sexa i NHL:s poängliga efter skarpskyttarna Patrick Kane, Jamie Benn, Tyler Seguin, Taylor Hall och Daniel Sedin.

Du tränade inte lika hårt i somras som du gjort tidigare, har du tillbaka det nu tycker du?

– Absolut. Jag tajmade det bra och tog rätt beslut. Jag tränade bra, fast inte som de tidigare åren. Mer för att hålla i gång och att vila kroppen. Förhoppningsvis ska den hålla bättre hela säsongen, berättar Erik om upplägget där han hann resa en del också.

Han ligger redan klart högre poängmässigt än han gjorde vid samma tid förra året.

– Det känns helt okej. Några gubbar har gjort en hel del mål och det har hjälpt till. Det har klickat på bra, samtidigt som det är långt kvar på säsongen, det gäller bara att hålla i det nu.

I våras vann han backarnas poängliga för tredje gången efter 21 mål och 45 assist. 21 mål betydde att han slog Nicklas Lidströms svenska målrekord för backar i NHL, men ändå blev han bara tvåa av de svenska backarna vad det gällde gjorda mål.

Oliver Ekman-Larsson gjorde 23 och den här säsongen har Dallas John Klingberg utmanat.

– Dallas har spelat bra och han har gjort det bra. Det är kul att se att det är andra svenskar som lyckas, speciellt unga killar. Det behöver vi både för Sverige och för den här ligan. Förhoppningsvis kan han hålla i det i flera år i rad, säger Erik om Klingberg.

Karlsson, uppväxt i småländska Landsbro talar en dialekt som bär tydliga spår av göteborgska från de två säsonger han gjorde i Frölunda.

Efter att ha följt en träning i Tampa ser man att det inte bara är Eriks vidunderliga skridskoåkning, där det inte ser ut som han tar i och ändå snabbt får upp en fantastisk fart, eller spel- och målsinne som gör honom till lagets givne ledare.

I stället är det faktumet att han sprider en skönt avkopplad stämning omkring sig.

Karlsson åker omkring med ett leende på läpparna. Han snackar med spelare och med coacher. De ler också.

Efter två Norris Trophy (priset till NHL:s bästa back), känner du att du är världens bästa back?

– Det är inget jag tänker på, men givetvis känns det som att det gått dit jag velat och jag har spelat bra hockey de senaste åren. Jag är bekväm i det jag gör, samtidigt som jag tycker jag utvecklas hela tiden och spelar bättre och bättre.

Erik säger han har hittat sin roll som är den som med stark skridskoåkning ska föra upp pucken, med spelsinne fördela puckarna likt en quarterback i amerikansk fotboll och avsluta med ett ruggigt bra skott. Både hårt och välriktat.

Men han har också förbättrat tidigare svaga sidor. Som försvarsspelet. Han hade -30 i plus/minus-statistiken säsongen 2010-11. Nu har han +7.

Han positionerar sig bättre och har blivit bättre på att använda sin klubbteknik defensivt.

Ändå finns kraven att som världens bästa offensiva back alltid leverera framåt. Inte minst från honom själv.

Känner du att du måste leva upp till det?

– Ja, det är klart. Man vill ju inte ta ett steg bakåt, svarar Erik direkt, för det här är en spelare som gillar att synas.

Jag glömmer själv aldrig mitt första stora intryck av Erik Karlsson, daterat hösten 2008. Ottawa var i Sverige för NHL-premiären i Globen. Dagarna innan var det träningsmatch i Scandinavium mot Frölunda. Den då 18-årige spenslige Frölundabacken klev upp i mittzon och satte in en tackling mitt ute på isen på Antoine Vermette.

– Jag var ju tvungen att visa upp mig, säger han med ett leende när jag berättar om minnet.

Det var Ottawa som draftat honom. Redan då ville han visa att snart skulle det dyka upp en kille från Landsbro som ville ta för sig i världens bästa liga. Och på den vägen är det.

– Visst är det press, mest från en själv att man vill leva upp till de förväntningar man har. Det gäller ju att vara produktiv hela tiden och givetvis sätter man upp ribban för sig själv varje år. Då blir det automatsikt att man jämför med tidigare år.

– Men det är inget jag bekymrar mig för, lägger han till snabbt.

Karlsson spelar oerhört mycket. Bara Ryan Suter i Minnesota och Drew Doughty i Los Angeles har mer istid än Eriks snitt på 27 minuter och 30 sekunder per match. Han har de tre föregående säsongerna också haft ett snitt strax över 27 minuter även om årets notering är rekord.

Men tittar man på antalet byten under en match hamnar Erik långt ner bland NHL-backarna.

Färre men längre byten, varför har det blivit så?

– Återigen jag har hittat det jag är bekväm med. Så mycket som jag spelar nu är perfekt för mig. Det funkar för mig och har gjort det i flera år.

Med på isen på träningen i Amalie arena i Tampa var Daniel Alfredsson, som varit ett stöd för Erik sedan han kom till Ottawa. Efter sitt sista år som NHL-spelare, som han gjorde i Detroit, är nu Daniel tillbaka i Ottawa och från den här säsongen också med i klubbens ledarstab.

– Han är med en hel del. Han kommer när han känner att han behöver hjälpa till. Skönt att se, för han har ju en hel del erfarenhet. Han ger trygghet till spelarna. Speciellt de unga, säger 25-åriga Erik, som är inne på sin sjunde säsong nu.

För dig då, vad betyder det för dig att han är tillbaka?

– Det är väldigt skönt. Vi är goda vänner och umgås hela tiden, så det betyder att vi kan ses lite mer nu. Roligt för honom också att han hittat något som gör honom glad efter att ha slutat spela hockey.

När jag frågar Erik om han frågar Daniel om råd både i sin roll som lagkapten, det var ju Alfredssons uppdrag innan, och som spelare svarar han på ett sätt som visar att deras relation är speciell.

– Det har jag alltid gjort oavsett vad han har för roll i laget. Som vänner hjälper vi alltid varandra.

Fakta. Erik Karlssons karriär

Klubbar utanför NHL: Boro/Vetlanda, Troja-Ljungby, Södertälje, Frölunda, Borås, Binghamton och Jokerit (lockouthösten 2012)

Meriter: Vann Norris Trophy som ligans bästa back 2012 och 2015. Vann poäng-, assist- och skytteligan för backar 2011–12. Vann poängligan för backar 2013–14 och 2014–15. Vann poäng- och skytteligan i finska SM-liiga 2012–13 trots att han bara spelade drygt halva säsongen. JVM-silver 2009, VM-brons 2010 och OS-silver 2014.